时速1.4万公里,美军又搞火箭全球快递?5千万一次谁用得起?

时速1.4万公里,美军又搞火箭全球快递?5千万一次谁用得起?

美军运输司令部司令、美国陆军上将斯蒂芬·R·莱昂斯最近表示,正在和SpaceX等新的商业航天公司开发的新技术,开发使用大型火箭,在短短一小时内将大量货物运送到地球上的任何地方。但是这一计划,却遭到一些美国专家的质疑,认为成本将过分高昂。

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莱昂斯上将在10月7日国防运输协会的虚拟秋季会议上发表讲话时发表了上述评论。美军运输司令部已经与SpaceX和探索建筑公司(XArc)建立了合作伙伴关系,以追求快速交付的概念。XArc是一家咨询公司,提供空间站和太空港设计、行星表面系统和其他旨在空间探索和商业化的技术开发计划方面的专业知识。莱昂斯称,SpaceX和XArc正在研究的新快速输送技术最快可能在明年完成。

莱昂斯称:“想想在不到一小时的时间里,使用火箭将相当于一架C-17运送的有效载荷运送到全球任何地方。想想这种输送货物和人员的速度,有很大的潜力。我真的很兴奋与SpaceX合作的团队有机会进行原则证明,甚至可能早在2021年就能实现。我不知道SpaceX的速度有多快,但我已经收到了他们的最新消息,我可以告诉你,他们在这个领域的行动非常迅速。”

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根据美国空军的一份情况说明书,C-17运输机的最高时速约为830公里,最大有效载荷约为82吨,正常有效载荷约为60吨或更少。相比之下,一枚可以在60分钟内将货物运送到世界任何地方的火箭,平均速度约为每小时1.4万公里。美军关于这些太空发射货物的许多细节仍然未知,很可能这些细节还处于探索阶段。例如,目前还不清楚这些发射是由火箭垂直着陆还是由一个货舱从亚轨道空间投放而成。

美军运输司令部也没有提到每次发射的成本,但SpaceX猎鹰9号的平均发射成本在5000万美元到6200万美元之间。这已经低于美国国家航空航天局(NASA)发射的平均成本,但比C-17飞行的成本要高得多。C-17的每个飞行小时的成本根据计算方式的不同而有所不同,但以每小时3万美元的数字计算,18个小时的飞行时间绕半个地球大约需要54万美元,大约是SpaceX发射成本的1/100。

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考虑到这一点,一些专家已经对美军运输司令部的计划提出了质疑,他们指出,航天运输货物交付的概念可能需要几十年的时间才能达到成本效益。其他专家也指出,指出点对点空间发射将带来一系列新的问题。航天专家特蕾莎·希钦斯指出,这会带来一系列的交通管理问题,以及太空港问题。例如这些飞船将在哪里起飞/降落?美国会在盟国领土上建立航天基地吗?如果没有,那就意味着必须通过地面运输系统转移他们,这对海外美军有什么好处?

目前也不清楚什么样的场景需要这种高成本的快速运输。这类系统将输送时间非常敏感的设备和补给。但即使成本远远低于实际的SpaceX轨道发射,每次使用都可能是一笔巨大的投资。确切的基础设施要求也是未知的,这样的重载将如何安全交付也是未知的。亚轨道飞行将大幅增加猎鹰9号火箭的可用有效载荷,但以某种经济高效的方式安全降落数十吨货物仍然是一个问号,尽管这将是一个非常有趣的解决方案。

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这当然不是美国军方第一次幻想实现比现有空运概念所能提供的速度。2018年,现已退役的空军上将卡尔顿·埃弗哈特在与SpaceX和维珍轨道坐下来后,对航天后勤发表了类似的评论。事实上许多现在仍然存在的同样的问题,困扰着火箭运输,也困扰着自20世纪60年代以各种类似航天运输的设想。21世纪头10年五角大楼国家安全太空办公室和美国海军陆战队曾认为到21世纪10年代末,火箭运送补给是“可行的”。

当然SpaceX与国防部的合作已经十分紧密。它之前曾与美国空军合作,通过他们的“星链”卫星星座为美国空军新兴的高级作战管理系统(ABMS)提供数据链服务。ABMS旨在将所有领域的美军和盟国联系起来,在前所未有的水平上实现实时数据融合和共享。SpaceX公司最近获得了美国太空部队到2024年发射服务合同的约40%,并获得了另外1.49亿美元的合同,用于为太空发展局(SDA)开发早期预警卫星。

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虽然运输司令部没有提到用火箭运送人员,但SpaceX创始人埃隆·马斯克曾表示,该公司的星际飞船火箭很快就会实现点对点旅行,只要乘客能承受这样的旅行对身体造成的高G压力。随着太空在21世纪的军队中继续扮演着越来越重要的角色,它的竞争可能会变得越来越激烈,我们很可能会开始看到更多更激进的设想,至少在理论上,它有可能永远改变军事后勤和战争的其他方面。